Opinión
Ciencia
Germán Martínez Hidalgo
Sir Humphry Davy

El Sol de Puebla
19 de enero de 2009

Fundador de la electroquímica y descubridor del sodio, potasio, calcio, magnesio, etc.

Parte dos

Germán Martínez Hidalgo

Sociedad Astronómica de Puebla, A.C.

En el Discurso de Introducción de un Curso de Química, dictado en la Royal Institution en 1802, DAVY afirmó: "La repartición desigual de los bienes y del trabajo, la diferencia de rango y condiciones sociales entre los hombres, son las fuentes del poder de la civilización, su causa motriz y aún más, su verdadero espíritu". Sin duda, DAVY es un pensador original, pero su interpretación social, demuestra la influencia de su madre, quien aspiraba elevarse socialmente.

Por aquellos años, DAVY vio sus conferencias abarrotadas de jóvenes ricos, nobles e influyentes, que ante la imposibilidad de divertirse en París, debido a la guerra entre Francia e Inglaterra, y educados en sus universidades regidas por la creciente trivialidad, los jóvenes ingleses adoptaron una nueva moda, asistir a las conferencias. En 1811, en una de las conferencias, DAVY conoció a una joven y hermosa dama, Mrs. APREECE, viuda rica y distinguida, con la que decidió casarse; vivía el apogeo de su carrera científica, a sus 33 años de edad era el científico más famoso de Inglaterra. Para complacer a su esposa, se retiró de la dirección profesional de la ROYAL INSTITUTION; DAVY había sido influenciado por la frivolidad de su esposa, dejó de ser ese hombre sencillo y jovial.



LA ELECTRICIDAD Y LA QUÍMICA EN ESTRECHA UNIÓN



"Podemos, por lo tanto, esperar que el nuevo método de análisis nos conduzca a los verdaderos elementos de los cuerpos"

Humphry Davy - 1807



En el mes de mayo de 1800, el físico italiano, ALESSANDRO VOLTA (1745-1827), inventó la pila llamada VOLTAICA; la noticia se extendió por toda Europa y América; de inmediato los físicos y químicos se interesaron en ver qué podían obtener aplicando este maravilloso dispositivo, que engendraba ese maravilloso flujo galvánico -come se decía entonces-, entre aquellos grandes cerebros dedicados al estudio e investigación de la QUÍMICA, se encuentran JOHANN WILHELM RITTER (1776-1810), JOSEPH LOUIS GAY-LUSSAC (1778-1850), BERNARD COURTOIS (1777-1838), LOUIS JACQUES THÉNARD (1777-1857), JOHANN WOLFGANG DOBEREINER (1760-1849), todo un ejército de experimentadores, bien pertrechados con sutiles instalaciones en sus laboratorios.



El periodo de 1806-1808 es el más fructífero de la investigación de DAVY, con gran habilidad aplica la electricidad a diversas soluciones, es decir, separar los componentes por medio de la corriente eléctrica o sea: la ELECTRÓLISIS, que como ya dije, consiste en pasar la corriente eléctrica en una solución y que a través de los electrodos -CÁTODO y ÁNODO- el negativo y el positivo, respectivamente, se depositan substancias puras, es decir, ELEMENTALES; DAVY lo describe el 20 de noviembre de 1806 en una CONFERENCIA BAKERIANA en la ROYAL SOCIETY: "Los elementos salinos liberados durante la descomposición mediante la electricidad, eran susceptibles de ser transportados de una superficie electrizada a otra".



En ese mismo año -1806- se anuncia que el premio -que otorga NAPOLEÓN- a la mejor labor de investigación sobre la ELECTRICIDAD ha sido concedido al sabio inglés HUMPHRY DAVY. Como se ha dicho, Inglaterra y Francia sostenían una guerra por la hegemonía de Europa, DAVY dudó en aceptar la medalla, pero razonó diciendo: "Los gobiernos pueden estar en guerra, pero los científicos no".



Ese mismo año, DAVY se había lanzado a construir una gigantesca y potente batería compuesta por 250 placas metálicas -e hizo circular la corriente así obtenida del gran dispositivo- primero por soluciones de las substancias en los que se sospechaba la existencia de los metales y luego por las mismas substancias puras y fundidas.



Al año siguiente, el 6 de octubre de 1807, los resultados obtenidos fueron espectaculares, de los experimentos con la corriente que atravesaba la potasa fundida, DAVY afirma: "... decidí fundir la potasa anidra y este liberó a un metal al que llamo Potasio". En otra anotación, DAVY comenta: "Experimentos de importancia capital demuestran que la potasa se puede descomponer". El POTASIO es un elemento que pertenece a la familia de los ALCALINOS, su nombre en latín es Kalium, que es el nombre de la potasa, su símbolo es K, su número atómico es 19, su masa atómica es 39.1, su valencia es 1, sus respectivos puntos de ebullición y fusión son 770°C y 63.7°C, es fuertemente básico, no se encuentra libre en la naturaleza, sólo en compuestos como la silvinita, carnalita y kaiñil; en aleación con el sodio se usa para la fabricación de termómetros utilizados en altos hornos, en reactores atómicos, etc.



A finales de 1807, DAVY obtuvo otro metal alcalino -el SODIO- que requería de mayor potencia eléctrica para obtenerlo. En un corto plazo, este científico examinó a fondo las propiedades del POTASIO y del SODIO, los químicos franceses, GAY-LUSSAC y THEHARD demuestran convincentemente que DAVY había obtenido sustancias simples.



El SODIO también es un metal ALCALINO cuyo símbolo es Na, proviene del latín Natrium -nombre que se le daba a la sosa- su número atómico es 11 y su masa atómica es 22.99, tanto su punto de ebullición como de fusión son 872°C y 97.8°C respectivamente, es fuertemente básico, se encuentra en el agua de mar disuelto en la sal, nunca está libre debido a su gran actividad. El SODIO es un agente reductor en compuestos orgánicos, bombas incendiarias; sus compuestos tienen grandes aplicaciones como la sosa cáustica empleada en la fabricación de jabones.



UNA CADENA DE DESCUBRIMIENTOS



"He realizado un experimento que parece demostrar que el gas puro es incapaz de alterar los colores vegetales y que su acción de blanqueo depende enteramente de su propiedad de descomponer el agua y poner en libertad su oxígeno"

Humphry Davy



Ahora, DAVY sospecha que la CAL debe ser un compuesto y aplicando el mismo método electrolítico, con los mismos procedimientos que le permitieron obtener dos metales alcalinos, el POTASIO y el SODIO, en ese año de 1808, DAVY obtiene un metal no muy puro y en cantidades muy pequeñas. DAVY hace un comunicado que es leído en una CONFERENCIA BAKERIANA, con el largo título de ELECTROCHEMICAL RESEARCHES ON THE DECOMPOSITION OF THE EARTHS; WITH OBSERVATIONS ON THE METALS OBTAINED FROM ALKALINE EARTHS, AND ON THE AMALGAM PROCURED FROM AMMONIA (INVESTIGACIÓN ELECTROQUÍMICA EN LA DESCOMPOSICIÓN DE TIERRAS; CON OBSERVACIONES EN LOS METALES OBTENIDOS POR ALCALINOTÉRREOS Y UNA AMALGAMA PROCURADA CON AMONIO); en esta memoria describe las pequeñas cantidades de los alcalinos obtenidos por ELECTRÓLISIS.



El MAGNESIO que se había obtenido en pequeñas cantidades, es un METAL que pertenece a la familia de los ALCALINOTÉRREOS, cuyo nombre proviene de la palabra -Magnesia- región de Turquía Central; su número atómico es 12 y su masa atómica 24.3, los puntos de ebullición y fusión son 1107°C y 650°C, respectivamente, este metal se encuentra en las aguas de mar, en la dolomite (que son carbonatos de Calcio y Magnesio), la Cornalita (que son cloruros de potasio y de calcio, etc.)



Otro elemento más, un metal blanco llamado CALCIO, fue de más fácil obtención, gracias al dominio que tenía DAVY de la ELECTRÓLISIS. Como lo obtuvo de la Cal (del latín Calx), su símbolo es Ca, su número atómico 20, su masa atómica 40, su punto de ebullición llega a los 1440°C y su punto de fusión 838°C; este metal blanco plateado no existe libre en la naturaleza, siempre en compuesto, como en el mármol, el carbonato de calcio, sulfato de calcio y yeso, cal viva y cal apagada. DAVY consiguió con su potente batería -conteniendo como se dijo 250 placas metálicas-, hacer circular la corriente donde sospechaba la existencia de estos metales, repitiendo un gran número de veces estos experimentos con el fin de asegurase la obtención de ELEMENTOS PUROS.



En ese mismo año de 1808, redoblando esfuerzos, construye una batería todavía mayor, de 500 placas, utilizando parte de esos 3,000 francos, que el INSTITUTO DE FRANCIA le había conferido del premio de NAPOLEÓN, por las investigaciones en el campo de la electricidad, y que VOLTA lo había ganado en 1801. Con esta nueva y potente batería, DAVY está armado para obtener otros metales.



Gracias al dominio que DAVY tenía de esa nueva ciencia- la ELECTRÓLISIS- se le puede considerar como, si no el inventor, si él que logró aprovecharlo y hacerlo evolucionar hasta convertirla en una ciencia técnica, que venía a solidificar la Química.

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